top of page
  • Writer's pictureThe Climate Herald

Infectious Diseases in the Time of the Climate Crisis

Photo: Zoheir Seidanloo

We live in a time of crises. The climate crisis and the extinction crisis have been a part of our reality for some time now yet, despite their serious implications on our survival as a species, they haven’t managed to garner the same response as the COVID-19 pandemic, also known as the Coronavirus. At the time of writing, there have been nearly 136,000 cases of Coronavirus reported in 127 countries and territories. Nearly 5,000 lives have been claimed and 10% of the active cases are considered to be serious or critical.

The Coronavirus is a viral infection that causes fever, coughing, and shortness of breath in affected individuals and is mainly transmitted between humans through coughing and sneezing. The virus can be particularly dangerous, and fatal, for elderly individuals with pre-existing conditions like diabetes and high blood pressure. Like 70% of all human infections, the Coronavirus is known as a zoonotic disease meaning that it was transmitted from animals to human beings. Other zoonotic diseases include SARS, MERS, rabies, Ebola, plague and Lyme Disease. Scientists have yet to locate the source of the Coronavirus but a lot of the evidence is pointing to bats or pangolins. We are told that, as the effects of climate change worsen, we can expect even higher percentages and occurrences of such zoonotic diseases and outbreaks around the world.

Can the Coronavirus pandemic be linked to the climate crisis?

There is currently no black-on-white link between the virus and climate change but the evidence and scientific research on the relationship between a warming planet and the spread of disease is hard to ignore. There was a noted increase in the frequency of outbreaks and disease from 1980-2013 where 44 million individual cases were recorded from 12,012 outbreaks in every country in the world. These include Hantavirus, Hepatitis C and SARS. The spike has been linked to higher levels of global trade, travel and connectivity as well as higher living densities and, perhaps most notably, rising global temperatures.

For years scientists have been studying how the consequences of climate change are increasing the prevalence of infectious diseases. In India, stronger monsoon seasons and higher levels of humidity are responsible for a noted increase and spreading of malaria. Previously too cold for malaria, the highlands in East Africa fell victim to the disease as temperatures began to rise and high illness rates and death ravaged the previously nonimmune populations. As deforestation has worsened over the last two decades it has been linked to 31% of outbreaks of animal-transmitted diseases and infections such as Ebola, Zika and Nipah as the loss of habitat created a situation where wild animals are forced to migrate in closer proximity to human beings.

The complexity of climate change is translated into a series of effects and consequences that, in turn, create a whole plethora of other effects and consequences. This is true of practically every aspect of our lives and the spread of diseases is no different. Increased heat and drought, forest fires and desertification force animals to migrate, bringing them in closer contact with human beings and increasing the chances of the spread of zoonotic diseases. The animals themselves are more vulnerable since they’re coming into contact with diseases that they haven’t previously encountered and, due to the stress of forced migration, their immune systems are weaker.

Extreme weather events like flooding create the right circumstances for mosquitoes and other insects to breed and results in water contamination leading to more diseases like cholera. What’s more, extreme weather events and imbalances in ecosystems due to mass extinction can upset the balance between predators and prey. The lack of competition can cause a boom in the populations of animals further down the food chain like mice and mosquitoes that are known to carry pathogens. Even the warming of the ocean has been responsible for illnesses from Red Tide which are the result of toxic algal blooms.

In essence, the causes and effects of the climate crisis create the optimal circumstances that encourage the spread of infectious diseases. Agricultural intensification, the building of dams and canals, urbanisation, deforestation, ocean warming, atmospheric warming, increased rainfall, and extreme weather events are all responsible for increasing the breeding and movement of pathogen-carrying animals as well as increasing their resistance to disease.

The world has responded to the Coronavirus crisis strongly and we have witnessed various levels of fear and panic across the globe. Many of the extreme measures taken and levels of concern are understandable and necessary for us to return back to a semblance of normality. However, to avoid more situations like the COVID-19 pandemic or worse, we should really start panicking about the climate crisis.



Инфективни заболувања во време на климатска криза

слика: Zoheir Seidanloo

Живееме во време на кризи. Климатската криза и кризата на масовно истребување на видови веќе некое време се дел од нашата реалност. Сепак и покрај нивните сериозни импликации врз нашиот опстанок како вид, тие сеуште немаат успеано да го добијат истито внимание како пандемијата COVID-19, позната како Коронавирус. За време на пишувањето на оваа статија има речиси 136000 случаи на коронавирус пријавени во 127 земји. Изгубени се скоро 5000 животи и 10% од активните случаи се сметаат за сериозни или критични.

Коронавирусот е вирусна инфекција која предизвикува треска, кашлање и останување без здив кај заболените лица и главно се пренесува меѓу луѓето преку кашлање и кивање. Вирусот може да биде особено опасен и фатален за постарите лица со претходно постоечки хронични состојби како дијабетeс и висок крвен притисок. Како 70% од сите човечки инфекции, Коронавирусот е познат како зооноза, што значи дека се пренесува од животни на човек. Други зоонози се САРС, МРСА, беснило, ебола, чума и Лајмска болест. Научниците допрва треба да го лоцираат изворот на Коронавирусот, но многу докази укажуваат на неговото потекло од лилјаци или панголини. Како што се влошуваат ефектите од климатската криза можеме да очекуваме дури и повисок процент на појава на вакви зоонзи со епидемии низ целиот свет.

Можно ли е пандемијата на Коронавирус да биде поврзана со климатската криза?

Во моментов нема директна врска помеѓу Коронавирусот и климатската криза, но доказите и научните истражувања за врската помеѓу затоплувањето на планетата и ширењето на болеста е тешко да се игнорира. Забележано е зголемување на зачестената појава на инфективни заболувања во периодот од 1980-2013 година, особено на Хантавирус, Хепатитис Ц и САРС. Зголемувањето е поврзано со повисоки нивоа на глобална трговија и можности за размена на производи од било кој дел на светот, повеќе патувања и поврзување на луѓето, поголема густина на живеење и најважно, со покачување на глобалните температури.

Со години научниците проучуваат како последиците од климатската криза ја зголемуваат распространетоста на заразни болести. Во Индија посилните сезони на монсуните и повисоките нивоа на влажност се одговорни за значителното зголемување и ширење на маларија. Висорамнините во Источна Африка, каде претходно било премногу студено за појавување на маларија, станаа жртва на оваа болест бидејќи температурите почнаа да растат, а високите стапки на заболувања и смрт ги опустошија неимуните популации. Бидејќи обесшумувањето се влоши во текот на последните две децении, тоа е поврзано со 31% од појавите на болести пренесени од животни како што се Ебола, Зика и Нипа. Обесшумувањето резултира со загуба на живеалишта на дивите животни што ги принудува истите да мигрираат поблиску до човечките живеалишта.

Комплексноста на климатската криза се претвора во низа ефекти и последици кои пак, создаваат цела низа на други ефекти и последици. Ова важи практично за секој аспект од нашите животи, а ширењето на болести не е исклучок. Глобалното затоплување и сушите, шумските пожари и опустинувањето ги принудуваат животните да мигрираат приближувајќи ги до луѓето и создаваат можност за почести контакти со што се зголемуваат шансите за ширење на зоонози. И самите животни се поранливи бидејќи се во контакт со болести со кои претходно не се соочиле и заради стресот на присилна миграција нивниот имун систем ослабува.

Екстремните временски настани како поплави, создаваат погодни услови за разможување на комарци и други инсекти што резултира со контаминација на вода, а тоа доведува до повеќе болести, на пр. колера. Уште повеќе, екстремните временски непогоди и нерамнотежата во екосистемите поради масовно истребување можат да го нарушат балансот помеѓу грабливците и пленот. Недостаток на конкуренција може да предизвика екстремно размножување на популацијата на одредени животни што дополнително го пореметува синџирот на исхрана. Тоа доведува до зголемена популација на одредени трансмитори на патогени микроорганизми, како што се глувците и комарците. Дури и затоплувањето на океанот е одговорно за појава болести предизвикани од црвена плима која е резултат на токсично цветање на алгите.

Во суштина причините и ефектите од климатската криза создаваат оптимална околност што поттикнува ширење на заразни болести. Индустријализацијата на земјоделието, изградбата на брани и канали, урбанизацијата, уништувањето на шумите, затоплувањето на океаните, затоплувањето на атмосферата, зголемените врнежи од дожд и екстремните временски непогоди се сите одговорни за зголемено размножување и движење на животните што носат патогени микроорганизми, како и за зголемување на нивната отпорност на разни заболувања.

Светот силно реагира на кризата од Коронавирусот и сведоци сме на различни нивоа на страв и паника низ целиот свет. Многу од преземените екстремни мерки и нивоата на загриженост се разбирливи, но и неопходни за побрзо да се вратиме во нормален тек на живеење. Сепак, за да избегнеме повеќе состојби како пандемијата COVID-19 или уште полоши, треба да започнеме вистински да паничиме за климатската криза.



bottom of page